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3 de febrero de 2019

Bienvenidos a la era de los extremos climáticos

El calentamiento global está aumentando la frecuencia e intensidad de los fenómenos meteorológicos

La ciencia y Hollywood por fin se han puesto de acuerdo: la realidad empieza a parecerse a las películas de catástrofes. Las extremas temperaturas por la parte alta y baja del termómetro sufridas en diversas partes del planeta forman parte de la variabilidad propia del tiempo, pero la inmensa mayoría de los estudios científicos señalan que esta polarización climática irá en aumento a medida que avance el siglo a causa del cambio climático. Y la vida, de humanos y demás seres vivos, será más difícil.

"El mes de enero ha estado marcado por un enorme impacto del tiempo en distintas partes del mundo, incluyendo un frío peligroso y extremo en América del Norte, récord de calor e incendios en Australia, altas temperaturas y lluvias intensas en partes de América del Sur y grandes nevadas en los Alpes y el Himalaya". Es una copia literal de una nota de prensa del pasado viernes de la Organización Meteorológica Mundial.

Bastan algunos detalles. EE UU está soportando esta semana las temperaturas más bajas registradas, con -48,9º, y los gélidos vientos rebajaron la sensación térmica una decena de grados más. Mientras, en Port Augusta, en el sur de Australia, superaron los 49º y en la templada Nueva Zelanda tuvieron varias noches tropicales la semana pasada. En Hochfilzen, en el Tirol austríaco, se acumularon 4,5 metros de nieve en los primeros 15 días de enero, algo que sucede cada 100 años. Días después, en el extremo oriental del Mediterráneo, un frente frío castigó con fuertes nevadas los campos de refugiados sirios. Y el 26 de enero, Santiago de Chile alcanzaba por primera vez desde que hay registros los 38,3º. Parece el argumento de la película apocalíptica The Day After Tomorrow (estrenada en España en 2004 como El día de mañana).

Instituciones tan prestigiosas como las Academias de Ciencias de EE UU (NAS) o el Consejo Europeo de Academias de Ciencia no solo han proyectado un aumento de la frecuencia e intensidad de diferentes fenómenos meteorológicos, también los han vinculado con el cambio climático. Un informe de la organización europea publicado el año pasado muestra que, mientras los eventos geofísicos como erupciones volcánicas, terremotos o tsunamis apenas han aumentado desde 1980, los episodios de sequías e incendios se han más que doblado o las inundaciones y las crecidas se han cuadruplicado.

Instituciones tan prestigiosas como las Academias de Ciencias de EE UU o el Consejo Europeo de Academias de Ciencia no solo han proyectado un aumento de la frecuencia e intensidad de diferentes fenómenos meteorológicos, también los han vinculado con el cambio climático

¿Por qué el cambio climático está extremando el tiempo? En la base del fenómeno está un calentamiento global que se viene observando desde hace más de un siglo. El aumento se ha acelerado desde 1960 y la temperatura media mundial ha subido casi 1º. Las proyecciones del Grupo Intergubernamental de Expertos sobre el Cambio Climático para este siglo van desde un incremento de apenas 1,7º hasta los 4,5º, dependiendo del escenario más o menos optimista de emisiones de CO2. Es este aumento de temperatura, que en regiones como el Ártico, es aún mayor, el que está trastocando el tiempo y son los fenómenos más dependientes de la temperatura en superficie los más alterados.

"Aumento en la intensidad de las tormentas, mayor severidad de las sequías, olas de calor, y, también, olas de frío", están, según el climatólogo estadounidense Simon Yang, entre los fenómenos meteorológicos extremos más alimentados por el calentamiento global. Yang, profesor de climatología de la Universidad Estatal de Utah publicó en 2017 con otros colegas el libro Climate Extremes: Patterns and Mechanisms (no traducido al español).

La obra muestra que, aún siendo un proceso global, los distintos extremos son muy variables y de impacto regional. En general, en las zonas tropicales, el cambio climático está reforzando tendencias que vienen de antes, como una mayor intensidad de las lluvias al tiempo que una duración mayor de las sequías, como está sucediendo ahora en Australia. Mientras, en otras latitudes, se está produciendo una mayor frecuencia de eventos antes extraordinarios como tormentas locales, sequías o inundaciones.

"En la península ibérica, en el caso de que la temperatura global promedio suba en 3º, se estimó que las sequías extremas podrían a llegar a tener una duración de 7 meses si se usa como referencia el nivel de aridez del periodo entre 1970-2000", recuerda el hidrólogo del Centro Helmholtz para la Investigación Ambiental-UFZ de Leipzig (Alemania), el ecuatoriano Luis Samaniego, experto en sequías e inundaciones. "En Alemania, será alrededor de 3,5 meses. Por supuesto que, para Europa Central, dichos eventos serán catastróficos ya que ni la infraestructura ni los ecosistemas están diseñados o adaptados a dichos periodos de escasez", añade.

"En la península ibérica, en el caso de que la temperatura global promedio suba en 3º, se estimó que las sequías extremas podrían a llegar a tener una duración de 7 meses "

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